Настояший бум интернет-технологий в результате глобальной компьютеризации, удешевление стоимости доступа к сети, внедрение "user-friendly" технологий в начале нулевых годов XXI века повлек за собой развитие электронной коммерции и, как следствие, внедрение новых форм и средств расчета on-line.  Одними из наиболее современных и перспективных альтернатив наличному расчету и операциям с пластиковыми картами являются криптовалюты. Биткойн - первая успешно реализованная и самая массовая из таких технологий.
 
    История биткойнов началась 31 октября 2008 года, когда некто Сатоши Накамото опубликовал концепцию существования нефиатной (то есть такой, стоимость которой не обеспечена государством) децентрализованной электронной валютой. Этому событию предшествовало десятилетие изобретений и нововведений, на которых и основан принцип работы сети Биткойн. Так, в 1997 году был предложен HashCash - алгоритм проверки истинности работы, позже легший в основу процедуры создания новых блоков в сети Bitcoin. В 1998 году был разработан механизм управления инфляцией через ограничение эмиссии и запрограммированное конечное количество валюты. В следующем году комитетом ISO (Международная организация по стандартизации) был принят стандарт цифровых подписей. 

 
    Личность самого Сатоши Накамото до сих пор остается загадкой для общественности. Каждый мировой форум, посвященный криптографии, электронным платежным системам или защите персональной информации дарит еще одного "кандидата" на роль создателя биткойнов. Исключением не является и австралиец Крейг Райт. Журналистам была слита якобы переписка  этого специалиста в области компьютерной безопасности и сразу несколько издательств объявили личность нового Сатоши. Этот факт немало взбудоражил криптовалютное сообщество и стал трендом уходящего 2015 года.
 
    Так что же такое Bitcoin? Объясняя понятным языком, это - виртуальная (не выраженная физическими средствами, такими, как монеты или банкноты) валюта, защищенная шифрованием. Принцип ее функционирования заключается в децентрализации базы данных, которая хранит в себе все транзакции и сведения о сгенерированных денежных единицах. Использование пиринговых сетей исключает необходимости контролирующего органа (Центрального банка), а заранее запрограммированная ограниченная эмиссия исключает инфляцию и обесценивание биткойнов. К слову, максимальное количество биткойнов будет достигнуто в 2033 году и достигнет 21 миллиона. Это может показаться небольшим количеством, но стоит учесть, что один биткойн делится на 100 000 000 единиц, названных в честь создателя - Сатоши.

   Криптовалюты и, в особенности, биткойны являются идеальным средством расчета для тех, кто, по каким-либо причинам, желает скрыть свою личность. Все дело в том, что для пользования битками не требуется регистрация и контактные данные, а номер счета в системе - адрес записан в виде 34 знаков латинского алфавита и цифр. Для удобства передачи информации о получателе-отправителе адрес можно перевести в форму штрих-кода, QR-метки или даже обычного изображения.

   Основным средством эмиссии биткойнов а также проведения транзакции является майнинг. Задача майнера лежит в записи в блок всех транзакций с момента создания предыдущего блока. Каждый последующий блок генерируется на основании цифровой подписи старого, обеспечивая невозвратность операций. Таким образом и появляется блокчейн - цепочка блоков транзакций - основа всех криптовалют. За каждый созданный блок и успешно подобранный хеш-ключ к нему майнер награждается биткойнами. Текущая награда майнера - 25 BTC за блок.

   Для тех пользователей, которые не готовы посвятить себя и свои вычислительные мощности майнингу ради получения биткойнов, с 2010 года существуют биржи криптовалют, на которых проводятся торги валютных пар крипто/фиатные деньги. Именно биржи на сегодняшний день формируют спрос и предложение на биткойны, а следовательно, и цену. Достаточно сказать, что с момента появления торгов Bitcoin, курс BTC сначала вырос с 0.8$ до 1000$, а потом стремительно упал почти в шесть раз. На сегодняшний день, на крупнейших биржах, таких как BTC-e, e-coin.eu, Bitstamp и BitFinex торги идут в коридоре 400-450 долларов за биткойн.

   Большую роль в развитии рынка криптовалют играют и различные обменные пункты, предлагающие широчайший спектр услуг по конвертации денежных средств. Сегодня на многих обменниках доступна покупка и обмен биткойнов и других валют на титульные знаки различных платежных систем, банковские, карточные и другие денежные переводы. Для отслеживания наиболее выгодных курсов покупки, продажи и обмена созданы мониторинги обменных пунктов с удобным и функциональным интерфейсом, обсуждением достоинств и недостатков сервисов.

   Конечно же, ни в одной современной технологии, в том числе и в биткойнах, не было бы смысла, если бы ее не было где применить. Опуская тот факт, что биткойны являются основным средством расчета за операции (в большинстве случаев, нелегальных - спасибо анонимности!) в глубоком интернете через TOR, биткойны снискали популярность как валюта и в обыкновенных интернет-магазинах. Так, с 2013 года, биткойнами можно оплатить покупки на порталах Overstock и Amazon. Признаком доверия со стороны ведущих мировых компаний является тот факт, что знак «Bitcoin accepted here» находится на сайте Xbox, игровой консоли от Microsoft.

   На постсоветском пространстве к криптовалютам относятся пока с недоверием, как государственные структуры, так и рядовые пользователи. Тем не менее,все меняется, и уже в двух городах – Киеве и Бишкеке установлены биткойноматы – платежные терминалы, продающие BTC. В России реализована возможность оплаты коммунальных услуг криптовалютой, правда, пока не на государственном уровне. А в Украине биткойны принимают к оплате и даже продают крупнейший коммерческий банк «ПриватБанк» и оператор мобильной связи «Киевстар».

   В целом, биткойны понемногу становятся нормой сегодняшней жизни, также, как широкополосный интернет, телевизоры со Smart TV и восьмиядерные процессоры в мобильных устройствах. И только от мирового общества зависит, останутся ли криптовалюты экспериментом анонимного энтузиаста, оцененным лишь теневым бизнесом или же реальной заменой существующей монетарной системе.